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JWST : le télescope spatial James Webb fait son maximum

L’énorme télescope spatial, lancé le jour de Noël, est en train de déployer son pare-soleil. Si quelque chose ne va pas, cela pourrait mettre en danger toute la mission


Espace


4 janvier 2022

Le télescope spatial James Webb en orbite

Un dernier aperçu du télescope spatial James Webb

Arianespace, ESA, NASA, CSA, CNES

Après un lancement mordant le jour de Noël, le Télescope spatial James Webb (JWST) a commencé sa mission d’imager la naissance de l’univers.

Le JWST a décollé de la Guyane française à 12h20 GMT le 25 décembre au sommet d’une fusée Ariane 5, plié en un cuboïde compact. Environ 27 minutes plus tard, il s’est séparé de la fusée et a déployé son panneau solaire, qui alimente ses systèmes de propulsion et de communication, ainsi que des instruments scientifiques.

Ses prochaines grandes manœuvres ont été deux brûlures de correction de trajectoire, tirant des propulseurs de fusée pour pousser le JWST vers son orbite correcte autour du soleil, à un emplacement gravitationnellement stable appelé L2 à environ 1,5 million de kilomètres de la Terre.

Les deux brûlages ont utilisé moins de carburant que prévu grâce à la précision de la fusée Ariane 5, ce qui signifie que le JWST aura suffisamment de propulseur pour durer « considérablement » plus longtemps que sa durée de fonctionnement prévue de 10 ans, selon les ingénieurs de la NASA. Contrairement à son prédécesseur, le Le télescope spatial Hubble, le JWST sera trop éloigné pour l’entretien, donc tout reste de carburant est un bonus.

Le 3 janvier, les opérateurs du JWST ont commencé la manœuvre la plus critique du vaisseau spatial : le déploiement et la tension de son pare-soleil, qui protège les instruments sensibles du télescope du puissant rayonnement solaire.

Le bouclier est composé de cinq couches d’un matériau thermique léger appelé Kapton et est aussi large qu’un court de tennis. Son déploiement est un processus en plusieurs étapes impliquant plus de 140 mécanismes de libération. Si ceux-ci ne s’exécutent pas correctement, toute la mission pourrait être en danger, mais les ingénieurs de la NASA sont confiants dans le succès après de nombreuses répétitions sur le terrain.

« Je ne m’attends à aucun drame », a déclaré Bill Ochs, chef de projet de JWST, lors d’une conférence de presse le 3 janvier. « La meilleure chose pour les opérations est « ennuyeuse ». Et c’est ce que nous prévoyons au cours des trois prochains jours – être ennuyeux.

Au moment de la publication de cet article, les trois premières couches avaient été déployées et resserrées et le reste du pare-soleil devrait être tendu aujourd’hui. Cependant, la séquence pourrait prendre plus de temps en fonction des données que les ingénieurs du JWST reçoivent au sol.

En plus des manœuvres prévues, les ingénieurs de la NASA ont dû s’adapter aux conditions changeantes à bord du JWST, comme affiner ses systèmes d’alimentation et tenir compte des températures plus élevées que prévu à l’intérieur des moteurs du pare-soleil en raison de la lumière solaire incidente.

« Nous avons eu une semaine pour voir comment l’observatoire se comporte réellement dans l’espace. Il n’est pas rare d’apprendre certaines caractéristiques de votre vaisseau spatial une fois que vous êtes en vol », dit Mike Menzel au Goddard Space Flight Center de la NASA.

Une fois le pare-soleil en place, la prochaine grande tâche est le déploiement des miroirs du télescope. D’abord un réflecteur secondaire sera déployé devant les miroirs primaires le 7 janvier, puis les miroirs primaires de 6,5 mètres de large seront dépliés les 8 et 9 janvier.

Une fois les miroirs entièrement déployés, le JWST passera à L2 d’ici la fin janvier, si tout se passe comme prévu. Le télescope affinera ensuite ses instruments et ses systèmes pendant cinq mois supplémentaires avant d’être prêt à imager l’univers primordial.

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