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2021 a été l’année où l’énergie propre a finalement fait face à son problème minier

Cette année, le secteur de l’énergie propre a enfin commencé à s’attaquer sérieusement à l’un de ses plus grands défis : comment obtenir suffisamment de minéraux pour construire des panneaux solaires, des éoliennes et de grosses batteries pour les véhicules électriques et le stockage d’énergie. Comprendre cela sera essentiel pour échapper à la catastrophe écologique due aux combustibles fossiles. Il sera également crucial pour les décideurs politiques et l’industrie d’aller de l’avant sans jeter certaines communautés sous le bus dans la transition vers une énergie propre.

Au lieu de traverser des paysages avec des puits de pétrole et de gaz et des pipelines, les industries d’énergie propre et leurs fournisseurs ouvriront la Terre pour rechercher des minéraux essentiels comme le lithium, le cobalt et le cuivre. Par rapport à une centrale électrique au gaz, une éolienne terrestre nécessite neuf fois plus de ressources minérales, selon l’Agence internationale de l’énergie. Construire un VE nécessite six fois plus de minéraux qu’une voiture à essence.

Il est grand temps d’examiner ce que cette faim de minerais pourrait causer, étant donné l’essor récent des engagements des pays et des entreprises à atteindre zéro émission nette de gaz à effet de serre. Déterrer les minéraux nécessaires s’avère déjà être un champ de mines. Des protestations éclatent contre les mines proposées que personne ne veut vraiment dans leur arrière-cour. Les conflits qui ont surgi en 2021 ne sont que le début d’une route difficile à parcourir.

En mai, l’Agence internationale de l’énergie (AIE) a émis un avertissement: le monde n’exploite pas suffisamment les minéraux qui sont les éléments constitutifs d’un avenir énergétique propre. Et les chaînes d’approvisionnement de nombreux minéraux essentiels sont vulnérables, selon le rapport de l’AIE. « Si elles ne sont pas corrigées, ces vulnérabilités potentielles pourraient ralentir et augmenter les coûts des progrès mondiaux vers un avenir énergétique propre – et donc entraver les efforts internationaux pour lutter contre le changement climatique », a déclaré Fatih Birol, directeur exécutif de l’AIE, dans un communiqué à l’époque. « Voilà à quoi ressemble la sécurité énergétique au 21e siècle. »

Le cobalt utilisé dans les batteries de véhicules électriques, par exemple, est principalement vient de la République Démocratique du Congo. La majorité des minéraux de terres rares du monde, utilisés dans les moteurs EV et les éoliennes, sont produits et traités en Chine. Donc, si quelque chose perturbe la production dans ces pays, le monde entier pourrait en ressentir les effets. En plus de cela, la concentration du pouvoir sur les ressources vitales dans des pays et des entreprises spécifiques crée un potentiel de violations des droits de l’homme et de l’environnement, qui ont tourmenté les chaînes d’approvisionnement pour cobalt et minéraux de terres rares. Enquêtes dans les mines de cobalt qui sont des fournisseurs essentiels de l’industrie des batteries pour véhicules électriques, ont déjà constaté des abus de main-d’œuvre généralisés.

Pour compliquer les choses, la pandémie de COVID-19 a mis encore plus de pression sur les chaînes d’approvisionnement en énergie propre. La hausse des prix du transport maritime et des matières premières pourrait retarder ou même annuler les projets solaires prévus pour 2022, selon un cabinet d’études Rystad Énergie. La flambée des prix des métaux pourrait ralentir l’ensemble de la transition vers les énergies renouvelables tout au long de la décennie, selon le Fond monétaire international.

Quoi qu’il en soit, Joe Biden a engagé les États-Unis à réduire de moitié ses émissions par rapport aux pics cette décennie. À plus long terme, il fait pression pour un réseau d’énergie propre d’ici 2035 et zéro émission nette d’ici 2050. Afin d’atteindre ces objectifs, les États-Unis auront besoin de grandes quantités de minéraux, c’est pourquoi l’administration Biden a fait de leur sécurisation une priorité depuis son entrée en vigueur. en poste cette année. En juin, Biden avait annoncé un effort « pangouvernemental » pour consolider les chaînes d’approvisionnement nationales, en mettant l’accent sur les minéraux essentiels et batteries avancées utilisé pour les énergies renouvelables et les véhicules électriques. Selon l’administration, les chaînes d’approvisionnement nationales peuvent aider les États-Unis à se débarrasser des combustibles fossiles sales, tout en minimisant leur dépendance à l’égard de l’exploitation minière dans d’autres pays, en particulier là où les abus de main-d’œuvre sont un gros problème.

Des représentants de la nation Apache de San Carlos protestent contre l'échange de terres dans le cadre de la loi sur l'autorisation de la défense nationale

Des membres de la nation Apache de San Carlos prient devant le Capitole des États-Unis tout en protestant contre un échange de terres inclus dans la loi sur l’autorisation de la défense nationale qui « menace le site sacré Apache Leap de dommages environnementaux causés par le cuivre à haut risque à proximité » le 22 juillet 2015 à Washington, DC. Oak Flat abrite des siècles de cérémonies traditionnelles Apache de passage à l’âge adulte et de coutumes de cueillette de glands, qui étaient sous la protection fédérale depuis plus de 55 ans.
Photo de Win McNamee / Getty Images

Mais même aux États-Unis, l’exploitation minière liée à l’énergie propre peut avoir des coûts, et il semble déjà que les Amérindiens et d’autres groupes marginalisés pourraient supporter un fardeau disproportionné de ces coûts. Une lutte de haut niveau s’accumule au Nevada Passe de Thacker, le site de la plus grande ressource de lithium du pays. Si une mine de lithium proposée avance, elle déterrera une tombe potentielle qui est sacrée pour les membres des tribus Fort McDermitt Paiute et Shoshone et d’autres tribus locales. Les résidents sont également inquiet sur la façon dont la mine pourrait nuire à la faune et utiliser de l’eau dans un État souffrant d’une sécheresse historique. La tribu Nez Perce dans l’Idaho fait face à la perspective de un nouveau projet minier déchirant leur paysage pour produire de l’or, un Ingrédient clé pour de nombreux appareils électroniques, et de l’antimoine, qui pourraient être utilisés dans des batteries futuristes. Ensuite, il y a la mine de cuivre proposée à Oak Flat en Arizona qui profaner des terres sacrées pour les membres de la nation Apache de San Carlos et d’autres peuples autochtones de la région. Le cuivre est largement utilisé dans le réseau et pour les technologies d’énergie solaire et éolienne.

Partout dans le monde, la course est lancée pour trouver de nouvelles sources de minéraux nécessaires à l’énergie propre. Les sociétés minières sont désormais observer des taches du fond marin qui contiennent des nodules polymétalliques riches en cobalt, éléments de terres rares et autres métaux. Alors que les entreprises soutiennent que l’exploitation minière du fond marin est un moyen d’éviter de polluer les communautés à proximité des mines terrestres, leur empressement à amener l’industrie lourde dans un environnement largement inexploré a alarmé des centaines de scientifiques marins, qui ont publié un déclaration en septembre, déclarant qu’une telle activité pourrait irrémédiablement nuire aux écosystèmes des grands fonds. Malgré leurs inquiétudes, l’Autorité internationale des fonds marins (ISA), qui supervise les activités en haute mer, semble en équilibre faire adopter de nouvelles règles qui pourraient ouvrir les océans du monde pour l’exploitation minière en haute mer après s’être réuni plus tôt ce mois-ci.

Il existe des moyens d’obtenir les minéraux dont la révolution de l’énergie propre a besoin tout en minimisant l’impact sur les personnes et la planète. Les startups cherchent à améliorer le recyclage des batteries au lithium. Joe Biden a fait campagne sur la promesse de créer des millions d’emplois dans les énergies propres tout en défendant le droit des travailleurs à se syndiquer, ce qui pourrait offrir aux travailleurs des mines américaines plus de protections. Les tribus ont droit au « consentement libre, préalable et éclairé » à tout projet qui pourrait les affecter ou affecter leurs territoires, en vertu de la Déclaration des Nations Unies sur les droits des peuples autochtones. Nous pouvons également accroître l’efficacité énergétique, utiliser davantage les transports en commun et consommer moins.

Alors que les énergies renouvelables commencent à dépasser les combustibles fossiles, elles devront éviter les manières dont le charbon, le pétrole et le gaz ont détruit les communautés au bulldozer au détriment des personnes et de l’environnement. Et si les décideurs peuvent tracer la voie d’une transition juste vers les énergies renouvelables, ils pourraient peut-être guérir plus que les dommages que notre demande d’énergie a infligés au climat.


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